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Cúmulo globular M5 en la constelación de la Serpiente. (Fotografía del autor)

El cúmulo globular M5 es fácilmente observable con unos prismáticos a comienzos de las noches veraniegas y es el cúmulo globular más extenso y brillante de cuantos se pueden observar en el hemisferio norte y, probablemente, de los más bonitos de todo el cielo.

M5

M5 es un objeto de cielo profundo catalogado como cúmulo globular. Este tipo de cúmulos son concentraciones esféricas de estrellas muy unidas gravitacionalmente que están situados en los halos de las galaxias orbitando respeto al núcleo de las mismas. Se encuentra situado a 24.500 años luz conteniendo unas 400.000 estrellas en 160 años luz de diámetro. Se estima que es uno de los objetos más antiguos con una edad cercana a los ¡13.000 millones de años! 

 

DESCUBRIMIENTO

La primera noticia de su descubrimiento la situamos en 1702 cuando el astrónomo alemán Gottfried Kirch y su esposa María Winckelmann lo observaron mientras seguían un cometa. Posteriormente el astrónomo francés Charles Messier lo incluyó en su famoso catálogo describiéndolo de la siguiente manera:

«23 de mayo de 1764. Bella nebulosa descubierta entre la Balanza y la Serpiente cerca de la estrella 5 de la Serpiente, de la sexta magnitud según Flamsteed. Esta nebulosa no contiene estrella alguna; es redonda y se le ve muy bien con buen cielo, a través de un telescopio ordinario de un pie.»

Messier no logró identificar estrellas por separado, lo cual no deja de ser curioso. Quien si lo hizo fue William Herschel que llegó a contar 200 estrellas con uno de sus imponentes telescopios.

 

LOCALIZACIÓN

Para empezar tenemos que localizar a la constelación de la Serpiente (Serpens) situada al oeste Ofiuco y al norte de la constelación de la Libra. La estrella más brillante de la constelación de la Serpiente, Alpha Ser, es Unukalhai, «el cuello de la serpiente» brillando con magnitud 2.6. A algo más de 7 grados al suroeste se encuentra M5 haciendo pareja con la estrella 5 Serpentis de quinta magnitud. La imagen con prismáticos es realmente fascinante.

La siguiente carta de localización (por cortesía de freestarcharts.com) puede descargarse en formato pdf haciendo clic en la misma imagen.

 

OBSERVACIÓN

M5 brilla con magnitud 5.7 por lo que, en condiciones excepcionales de visibilidad, podría observarse a simple vista. Su observación con prismáticos no tiene dificultad alguna, se encuentra junto a la estrella 5 Ser y se distingue perfectamente su forma difusa incluso con unos sencillos 10×50. Puede comprobarse la diferencia entre la estrella y el cúmulo. Con un pequeño telescopio (entre 70 y 80 mm de abertura) se nos muestra su aspecto blanquecino con un núcleo muy brillante y denso que se va desvaneciendo conforme vamos llegando a la periferia del cúmulo, este gradiente luminoso tan diferenciado hace que, visualmente, su observación no sea tan destacable como pudiera ser en los cúmulos M13 de Hércules o M3 en los Perros de Caza pero aún así, destaca por su belleza. Al telescopio también pueden intuirse las famosas «patas de araña» características de los cúmulos globulares, siendo la más destacada una que se situaría hacia el suroeste del cúmulo.

Para resolver el cúmulo en estrellas individuales y observar algunas de ellas de la periferia si es necesario un telescopio de 100 mm de abertura como mínimo pues la magnitud de las mismas ronda la 12. A medida que se observa con diámetros mayores, donde puede observarse hasta 20 minutos de arco de diámetro del cúmulo, la visión es magnífica distinguiéndose muchas estrellas y su color amarillento que le confiere la cantidad de estrellas rojas que posee el cúmulo.

Hay que destacar que la estrella vecina, 5 Ser, es doble con una compañera de novena magnitud separada 11,5 segundos de arco,  la alta diferencia de brillo hace que sea difícil desdoblarla con prismáticos y necesitemos un telescopio de diámetro mediano.

Podemos aprovechar estas noches veraniegas para disfrutar de este objeto de fácil localización y agradecida observación. No necesitaremos más que unos prismáticos para ello.

Francisco Rodríguez Bergali (c) 2021 – www.astroilusion.es

 


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