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M41 es un cúmulo abierto situado a cuatro grados al Sur de la estrella Sirio, la estrella principal de la constelación del Can Mayor y, a su vez, la más brillante de todo el Firmamento. Puede observarse a simple vista desde cielos oscuros y de hecho parece que el cúmulo no le pasó desapercibido a Aristóteles allá por el 325 a.C. Según nos dejó escrito el polifacético astrónomo  estadounidense Charles Edward Barns (1862-1937), la observación de Aristóteles podría ser «el objeto más tenue  registrado de todos en la antigüedad clásica» haciendo para ello referencia a la cita del filósofo griego en su obra «Meteorológica» cuando trataba de diferenciar «objetos» de cometas. El comentario del estudioso heleno dice así:

 

«[…]…algunas de las estrellas fijas tienen colas. Y para esto no necesitamos confiar solamente en la evidencia de los egipcios que dicen haberlo observado; lo hemos observado también nosotros mismos. Porque una de las estrellas en el muslo del Perro tenía una cola, aunque tenue: si la mirabas detenidamente, la luz solía oscurecerse, pero para una mirada menos atenta era más brillante. […]» 

 

Lo cierto es que después de Aristóteles, fue observado por astrónomos de la talla de Giovanni Batista Hodiema (Sicilia, 1597-1660) en 1654; John Flamsteed (Inglaterra, 1646-1719) en 1712; La Gentil (Francia, 1725-1792)  en 1749 o el gran observador Charles Messier (Francia, 1730-1817), quien lo incluyó en su catálogo de objetos de cielo profundo (para evitar confundirlos en su búsqueda de cometas) con el número 41. Su observación en la fría noche del 16 de enero de 1765 lo describió así:

«Cúmulo de estrellas debajo de Sirio, cerca del centro del Can Mayor. Éste cúmulo parecía nebulosos con un telescopio ordinario de un pie, en realidad, no es más que un conglomerado de menudas estrellas».

 

DATOS GENERALES

Como hemos comentado M41 o NGC 2287 es un cúmulo abierto visible a simple vista desde cielos oscuros. Su posición, referidos a las coordenadas de EQ. 2000 son:

Ascensión Recta  06h 46.0m
Declinación  -20º 46´

 

 

En el cielo tiene una magnitud conjunta de 4.5 mostrándose con un diámetro angular cercano a los 40 minutos de arco (mayor aún que la Luna Llena). En total está conformado por casi un centenar de estrellas con una disposición circular situadas a 2300 años luz de nosotros y con un tamaño estimado de 25 años luz. Los cálculos más coherentes dan una edad para el cúmulo entre 190 y 240 millones de años. 

 

OBSERVACIÓN

Visión general del cúmulo M41. La estrella 12 CMa no pertenece a él. En el interior del círculo, la estrella de Espin.

Desde lugares oscuros puede observarse como una zona difuminada cuatro grados al sur de Sirio. Su fácil localización es indiscutible. La visión que ofrecen unos prismáticos 10×50 es muy reconfortante al igual que la de un pequeño telescopio. Las magnitudes de las estrellas del cúmulo están en un rango situado entre la 7 y la 12 pero hay unos pisos importantes de ellas entre la 7 y la 10 que hace que su observación con instrumentos pequeños sea digna de dedicarle un buen tiempo. Fijémonos, por ejemplo, en una estrella roja (de magnitud 6.9) que aparece en el centro del cúmulo, la más brillante de todas (hay una estrella al Sur del mismo, 12 CMa, más brillante, pero no pertenece a él), es una estrella gigante anaranjada que el reverendo T. E. Espin (Reino Unido, 1858-1934) creyó distinguir como estrella variable durante algún tiempo, creyó ver que variara de brillo pero este hecho no se ha confirmado ni como tal aparece en los catálogos especializados. De cualquier forma, le valió para que a esa estrella la conozcamos con el nombre de «Estrella Espín». Una simple observación nos mostrará como las estrellas están muy bien distribuidas a lo largo del cúmulo y su observación, con cualquier tipo de instrumento, nos brindará buenos momentos. 

A continuación dejamos una carta de localización cortesía de freestarcharts.com y cuya carta en pdf puede descargarse aquí:

 

 

Aprovechemos estas noches donde la constelación del Can Mayor y Sirius van alcanzando el meridiano Sur y la observación de M41 resulta más cómoda y a buena hora en la noche, desde diciembre hasta abril tendremos margen de observación pero quizás sea en esta época del año (febrero) donde podamos disfrutar con más comodidad de las maravillas que nos ofrece este cúmulo que Aristóteles usó para explicarnos como no confundirnos con los cometas.

Francisco Rodríguez Bergali (c) 2022 – www.astroilusion.es

 

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2 comentarios de “M41: el cúmulo que no escapó a Aristóteles.

  1. RMM dice:

    hola Francisco precioso artículo, lleno de anecdotas e información muy valiosa. Revisa el tamaño estimado que pone de 25 millones de años luz….. eso no puede ser, un abrazo

Los comentarios están cerrados.